Química

Etileno

Publicado por Ángeles Méndez

El etileno, también conocido bajo el nombre de eteno es un compuesto orgánico, perteneciente a la familia de los hidrocarburos insaturados, dentro de los cuales, el etileno es el más simple. Su estructura química se caracteriza por la unión de dos carbonos a través de un doble enlace, dando lugar a la fórmula CH2CH2. Dichos átomos pueden girar en torno al doble enlace, encontrándose todos ellos en un igual plano, pues hablamos de una molécula de tipo plana. Los grados del ángulo que forma el enlace carbono-hidrógeno es cercano como valor al típico de las hibridaciones tipo sp2.

Hidrocarburos saturados

En condiciones normales se encuentra en estado gaseoso, con un característico aroma no desagradable. Puede considerarse como uno de los compuestos químicos de mayor importancia para la industria.

La mayoría de las reacciones donde interviene el etileno son del tipo “nucleófilo ataca electrófilo”, donde el nucleófilo es el doble enlace de la molécula que nos ocupa. Es por tanto participe en reacciones de adición. Otra reacción característica del etileno, es la formación del alcohol, etanol, a través de la hidratación, al reaccionar con agua, y en presencia de un catalizador. Dichas reacciones tienen en numerosos casos interés de tipo comercial, ya que el etileno se encuentra muy presente en la industria petroquímica, donde viene transformado en infinidad de productos, que van desde los plásticos, hasta las sustancias anticongelantes, pasando por diferentes polímeros como fibras y elastómeros.

La gran parte del etileno de producción mundial se consigue a través del procedimiento conocido como steam cracking, o lo que es lo mismo, un craqueo con presencia de vapor, en sustancias típicas de refinerías como es el caso del gasoil, el propano, o etano entre otros. Otra forma de obtención del etileno, es partiendo de las naftas y su proceso químico de refinamiento, partiendo del gas natural. A pequeña escala, en laboratorios, también s posible obtener etileno, si oxidamos alcoholes.

El etileno se encuentra de forma natural en las plantas, considerándosele como una hormona en el mundo vegetal (fitohormona). Dicha hormona es la encargada de los procesos de estrés a los que se ven sometidas las plantas, incluyendo procesos tan importantes como la maduración frutal. Así pues, la creencia popular, de que cuando una fruta está en mal estado, si se encuentra junto a otras, puede estropear a las frutas sanas, se explica precisamente por la acción del etileno, pues cuanto más madura esté la fruta más etileno desprende, acelerando notablemente la maduración del resto de frutas cercanas.

El etileno se puede biosintetizar, partiendo del compuesto SAM (S- Adenosil metionina), para dar, tras una oxidación sencilla provocada por una enzima y la participación del oxígeno, etileno, y dos productos más, el CO2 y el ácido cianhídrico.

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