Química

El cromo

Publicado por Ángeles Méndez

El cromo al igual que todos los elementos de su grupo, el grupo 6, se utilizan en la fabricación de aleaciones metálicas para usos especializados. El cromo proporciona un recubrimiento brillante y protector a las superficies de hierro y acero.

El cromo metálico no es inerte por si sólo; de hecho, más bien posee un recubrimiento de óxido muy delgado pero resistente que le da una protección. El número de oxidación más estable del cromo es el +3, pues el estado de oxidación más alto, +6 es muy oxidante. También cuenta con los estados +2, +4 y +5, pero son menos frecuentes. El cromo puede incluso llegar a encontrarse con números de oxidación más bajos de los mencionados, pero es realmente extraño.

El número atómico de éste elemento de transición es el 24, y su símbolo es Cr. El nombre de cromo, proviene del griego, donde significa, “color”, pues sus compuestos poseen numerosas y variadas coloraciones. Como características podemos destacar su dureza y fragilidad al mismo tiempo, y por su puesto su color gris brilloso.

A pesar de la inestabilidad termodinámica que presenta, los factores cinéticos permiten la existencia de diferentes compuestos del cromo (VI). De entre ellos, los más importantes son los cromatos y los dicromatos. El ion cromato amarillo [CrO4]^2-, solamente puede existir en solución en condiciones alcalinas, y el ion dicromato de color anaranjado, [Cr2O7]^2-, sólo en condiciones ácidas, a causa del siguiente equilibrio:

2 [CrO4]^2- (ac) + 2 H^+ (ac) ↔ [Cr2O7]^2- (ac) + H2O ( l)

Muchos de los cromatos son insolubles, y a menudo son amarillos cuando el catión es incoloro, como el caso del cromato de plomo (II), PbCrO4. La gran insolubilidad que presenta el cromato de plomo (II), así como su elevado índice de refracción ( lo que lo hace opaco), han conseguido favorecer su uso para pintar las marcas o líneas amarillas de la carretera.
Ya sea en los cromatos, o en los dicromatos, el cromo posee número de oxidación +6, por lo cual, el metal tiene una configuración electrónica de d^0 así, sin tener electrones d, podemos esperar que sean incoloros, pero no es lo que sucede realmente. La coloración procede de una transición electrónica del ligando al metal, proceso que se conoce con el nombre de transferencia de carga. Es decir, un electrón se excita de un orbital p completamente lleno de ligantes a través de una interacción π, y pasa a los orbitales d vacíos del ion metálico.

El cromo y sus compuestos tienen numerosísimas aplicaciones, entre las que destacan las diferentes aleaciones en las cuales participa, la metalurgia, las pinturas, o en las reacciones, donde participa como catalizador, y un gran etc.

Biológicamente hablando, el cromo es considerado un elemento químico esencial para el metabolismo humano, ya que participa en el metabolismo de lípidos e hidratos de carbonos.

El cromo se extrae por lo general del mineral cromita, frecuente en Sudáfrica. Por lo general, tanto el cromo como sus compuestos, no se consideran extremadamente peligrosos para la salud humana, pues es un elemento esencial de hecho, pero como ocurre con muchos otros elementos químicos, cuando se encuentran en elevadas concentraciones si resulta tóxico.

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