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Propiedades del litio

Publicado por Ángeles Méndez

El litio es un elemento químico que encabeza la familia de los metales alcalinos y forma parte del grupo número 1 de la tabla periódica. Se representa con el símbolo Li, e tiene un número atómico de 3. Cuando se encuentra en forma pura, se trata de un metal blando, con un color blanco plateado, el cual se oxida muy rápidamente en presencia de aire o agua.

El litio es el elemento más ligero que existe de entre los sólidos, pues su densidad es menor que la del agua (exactamente la mitad) y se suele usar formando parte de aleaciones conductoras del calor, en baterías, e incluso en medicina (en forma de sales).
Es bastante reactivo, cosa común en su familia, aunque no lo es tanto como el sodio, cosa que hace que no pueda encontrarse libre en la naturaleza, donde generalmente lo encontramos formando parte de mezclas de isótopos, los Li6 y Li7.

En cuanto a sus propiedades físicas, quizás la más destacable es el alto calor específico que posee, al igual que su intervalo de temperatura en su fase líquida o su alta conductividad térmica.

El litio, como se ha dicho anteriormente, es bastante reactivo, reacciona tanto con reactivos de tipo orgánico como también inorgánico. Reacciona con el oxígeno, formando monóxidos y peróxidos, y también reacciona con el nitrógeno, siendo el único metal alcalino que lo hace a temperatura ambiente, produciendo los nitruros.

La familia del litio está constituida por el litio, sodio, potasio, rubidio, cesio, y francio, y están caracterizados, entre otras cosas, porque todos poseen un solo electrón en un orbital s.

El metal litio, tiene un color blanco plata y es más bien blando, siendo el metal más ligero o liviano que se conoce, con una densidad de 0.531 g/cm^3. Sin embargo, tiene uno de los puntos de fusión más altos de su grupo, con un valor de 186ºC, y su punto de ebullición es de 1336ºC. Además, como también se ha mencionado anteriormente, posee también el calor específico más alto de los alcalinos, con un valor de 0.784 cal/gºC a una temperatura de 0ºC.

En cuanto a las propiedades químicas del litio, al igual que el resto de elementos de su grupo, éste es bastante electropositivo, cosa que le da un gran poder de reacción. Su poder polarizante es también el mayor de su grupo, lo que se hace notable en la gran tendencia de los iones litio para solvatarse y formar enlaces covalentes.

El litio es capaz de reaccionar de manera lenta con el agua a una temperatura media de 25ºC, mientras que el resto de elementos alcalinos lo hacen de manera más violenta. En cambio el litio es altamente reactivo con el nitrógeno, aunque también es una reacción lenta dependiente de la temperatura para su velocidad, ya que cuanto más alta sea ésta más veloz será la reacción.

Es destacable las semejanza del litio con el magnesio, elemento del segundo grupo de la tabla periódica, dichas similitudes crea lo que se conoce como diagonalidad entre el litio y el magnesio.

El litio, o mejor dicho, sus compuestos, se encuentran bastante difundidos por la naturaleza, aunque en bajas cantidades. El litio suele fijarse en los fondos marinos, en las arcillas, por lo cual en el agua de mar su cantidad es más bien escasa, en cambio, si se suele encontrar en mayores cantidades en algunos manantiales, a los cuales se los conoce como liníticas, y son aguas a las que se les suele atribuir propiedades efectivas con enfermedades como el reuma o la gota. Pero por lo general el litio se obtiene de los yacimientos en vetas y de las salmueras naturales.

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